Fosil di Tiongkok mempercepat asal mula kehidupan multisel selama 70 juta tahun

Banyu Uwir

Fosil di Tiongkok mempercepat asal mula kehidupan multisel selama 70 juta tahun

Penemuan fosil berusia 1,63 miliar tahun di Tiongkok utara menunjukkan bahwa organisme multiseluler muncul 70 juta tahun lebih awal dari perkiraan para ilmuwan sebelumnya. Penemuan itu dicatat pada 24 Januari di majalah tersebut Kemajuan Ilmu Pengetahuan.

Para peneliti yang dipimpin oleh Maoyan Zhu dari Institut Geologi dan Paleontologi Nanjing dari Akademi Ilmu Pengetahuan Tiongkok melaporkan bahwa mikrofosil adalah catatan tertua sejauh ini mengenai eukariota multiseluler (organisme dengan inti tertentu yang penuh dengan paket DNA).

Kita manusia dan semua kehidupan kompleks di Bumi adalah eukariota multiseluler. Multiseluleritas sangat penting bagi eukariota untuk memperoleh kompleksitas dan ukuran. Namun, para ilmuwan masih ragu kapan eukariota mengembangkan sifat ini.

Hingga penemuan baru ini, catatan fosil menunjukkan bahwa eukariota dengan multiseluleritas sederhana, seperti ganggang merah dan hijau, serta beberapa jenis jamur, muncul 1,05 miliar tahun yang lalu. Penelitian yang diterbitkan baru-baru ini menunjukkan bahwa makhluk-makhluk ini sebenarnya mungkin muncul lebih awal.

Para peneliti mengumpulkan fosil kemungkinan jenis alga fotosintetik purba di Formasi Chuanlinggou di Tiongkok, yang berasal dari akhir Paleoproterozoikum. Menurut Lanyun Miao, salah satu penulis penelitian, filamennya bercabang, terdiri dari dua hingga lebih dari 20 sel silinder atau berbentuk tong dengan diameter 20 hingga 194 mikrometer dan panjang hingga 860 mikrometer.

Analisis menunjukkan kontinuitas morfologi filamen, menunjukkan bahwa mereka mewakili satu spesies biologis. “Filamen ini menunjukkan tingkat kompleksitas tertentu berdasarkan variasi morfologinya”, kata Miao dalam sebuah pernyataan.

Fosil-fosil itu diberi nama Qingshania luar biasa. Karakteristik penting dari kelompok ini adalah struktur intraseluler bulat (berdiameter 15 hingga 20 mikrometer) di beberapa sel. Ciri-ciri ini sebanding dengan taji aseksual yang dikenal pada banyak alga eukariotik, yang menunjukkan hal itu Shansiaia itu mungkin direproduksi oleh taji.

“Ini menunjukkan hal itu Shansiaia mungkin merupakan alga fotosintetik, mungkin termasuk dalam kelompok yang telah punah Archaeplastida (kelompok besar yang terdiri dari ganggang merah, ganggang hijau dan tumbuhan darat, serta glaukofit), meski afinitas pastinya masih belum pasti,” kata Miao.

Untuk menguji apakah Shansiaia memiliki afinitas eukariotik dari sudut pandang komposisi kimia, para peneliti melakukan analisis spektroskopi Raman pada makhluk tersebut, membandingkan hasilnya dengan tiga taksa sianobakteri.

Investigasinya diklasifikasikan Shansiaia dan cyanobacteria menjadi dua kelompok berbeda. Lebih lanjut, ia menyarankan agar materi karbon Shansiaia berbeda dari fosil sianobakteri, yang selanjutnya mendukung afinitas eukariotik makhluk ini.

Saat ini, fosil eukariotik tertua merupakan bentuk sel tunggal dari sedimen akhir Paleoproterozoikum, sekitar 1,65 miliar tahun yang lalu, di Tiongkok Utara dan Australia Utara. Shansiaia muncul hanya sedikit lebih lambat dari bentuk-bentuk bersel tunggal ini.

“Multiseluleritas adalah prasyarat untuk setiap definisi kehidupan modern yang kompleks; oleh karena itu, mendefinisikan ulang skala waktu dari peristiwa mendasar seperti ini mempunyai dampak yang signifikan terhadap cara kita berpikir tentang garis keturunan yang pada akhirnya akan melahirkan spesies kita sendiri”, komentarnya di situs web tersebut. Sains Langsung Jack Craig, asisten profesor peneliti di bidang genomik evolusi di Temple University (Amerika Serikat), yang tidak terlibat dalam penelitian ini.

Menurut sang ahli, mengidentifikasi fosil apa pun yang berusia lebih dari satu miliar tahun sangatlah menantang. “Fosil dinosaurus tertua hanya berumur sekitar 250 juta tahun, dan fosil-fosil dalam penelitian ini hampir tujuh kali lebih tua,” ia membandingkan. “Itulah mengapa penelitian seperti ini sangat sulit namun sangat bermanfaat, dan ketika kesimpulan seperti yang ada dalam penelitian ini dapat dicapai dengan penuh keyakinan, maka hal tersebut mewakili penemuan yang signifikan.”